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Frites McDonald's, carottes, oignons : tous les aliments qui proviennent des terres de Bill Gates

Gates ne semble pas considérer ses investissements agricoles comme le plus grand propriétaire de terres agricoles du pays dans le cadre de sa stratégie plus large pour sauver le climat.

Ils possèdent le sol où poussent les pommes de terre des frites McDonald's, les carottes du plus grand producteur mondial et les oignons que les Américains font sauter tous les soirs pour le dîner. Mais ils sont bien mieux connus pour leur travail dans la technologie et pour essayer de sauver le climat.

Bill et Melinda Gates, qui ont récemment annoncé leur divorce et se partagent leurs biens, sont profondément investis dans l'agriculture américaine. Le couple de milliardaires, en moins d'une décennie, a accumulé plus de 269 000 acres de terres agricoles dans 18 États, plus que la totalité de la superficie de la ville de New York. Les terres agricoles ont été achetées par l'intermédiaire d'une constellation d'entreprises qui sont toutes liées au groupe d'investissement du couple, Cascade Investments, basé à Kirkland, Washington.

Les données recueillies par The Land Report et NBC News montrent que leurs propriétés foncières vont de 70 000 acres dans le nord de la Louisiane, où leurs terres agricoles cultivent du soja, du maïs, du coton et du riz, à 20 000 acres au Nebraska, où les agriculteurs cultivent du soja. Ils ont acheté puis vendu 6 000 acres supplémentaires en Géorgie, selon NBC News. À Washington, les Gates possèdent plus de 14 000 acres de terres agricoles qui comprennent des champs de pommes de terre si massifs qu'ils sont visibles de l'espace et dont certains sont transformés en frites pour McDonald's. Et en Floride, les agriculteurs cultivent des carottes sur leur propriété. Ces propriétés foncières sont distinctes de leurs investissements antérieurs dans des entreprises qui soutiennent l'agriculture à grande échelle comme Monsanto et le fabricant de tracteurs John Deere.

La ferme des 100 cercles se trouve dans l'État de Washington, juste au nord du fleuve Columbia.Google Maps


Mais Gates, connu pour son travail philanthropique résolvant certains des problèmes de santé publique et de climat les plus urgents au monde, a suggéré qu'il ne traite pas ses investissements dans les terres agricoles américaines dans le cadre de ses plans plus larges pour sauver la planète.

"Mon groupe d'investissement a choisi de le faire", a déclaré Bill Gates sur Reddit en mars, interrogé sur ses achats de terres agricoles tout en faisant la promotion de son dernier livre, "Comment éviter une catastrophe climatique". "Ce n'est pas lié au climat." Il a reconnu que des techniques agricoles plus productives peuvent aider à réduire la déforestation dans d'autres parties du monde.

Bien que les Gates soient les principaux propriétaires de terres agricoles américaines, les exploitations du couple ne représentent qu'une fraction des 283 millions d'acres de terres agricoles détenues et louées par des non-agriculteurs. Mais cela pourrait bientôt changer. Selon les estimations de 2014 du département américain de l'Agriculture, environ 40 % des terres agricoles appartiennent à des personnes âgées de 65 ans ou plus, ce qui signifie que davantage de terres agricoles devraient bientôt arriver sur le marché.

Cela pourrait représenter une opportunité pour les jeunes agriculteurs qui espèrent démarrer, mais pour les investisseurs avertis qui se bousculent pour trouver plus d'endroits où placer leur argent, cela représente également une opportunité. Des titans financiers comme Prudential et Hancock ont ​​des divisions spécialement conçues pour les investisseurs qui cherchent à gagner de l'argent sur des portefeuilles de terres agricoles.

La tendance inquiète les jeunes agriculteurs qui ne peuvent pas rivaliser avec Bill Gates lors de l'achat de terres, selon Holly Rippon-Butler, une agricultrice du nord de l'État de New York et directrice des campagnes foncières de la National Young Farmers Coalition.

« Si vous regardez ce que cela signifie pour les agriculteurs sur le terrain qui cherchent à accéder à la terre, il y a une concurrence importante de la part des non-agriculteurs, et cela affecte vraiment les jeunes agriculteurs car cela signifie que le prix avec lequel ils essaient de rivaliser sur le marché est conduit et déterminé par des personnes qui ne dépendent pas d'un revenu agricole », a déclaré Rippon-Butler.

Le bâtiment abritant les bureaux de Cascade Investment à Kirkland, Wash. Ruth Fremson / The New York Times via Redux Pictures


Ajustée pour tenir compte de l'inflation, la valeur moyenne des biens immobiliers agricoles a généralement augmenté depuis 1993, passant de moins de 1 500 $ l'acre au milieu des années 90 à plus de 3 000 $ l'acre en 2020, selon l'USDA. L'agence a en outre constaté que plus de 50 pour cent des terres cultivées sont louées à des agriculteurs qui ne sont pas propriétaires de leurs terres.

« L'attrait des gens pour investir dans les terres agricoles est qu'il a tendance à être contracyclique par rapport au marché boursier. C'est une stratégie de couverture », a déclaré Daniel Bigelow, professeur d'économie agricole à l'Université d'État du Montana, qui était auparavant économiste de recherche à l'USDA. En d'autres termes, lorsque l'économie est en difficulté, la valeur des terres agricoles ne se déprécie généralement pas.

Cascade Investments a refusé de commenter son intérêt à acquérir autant de terres agricoles américaines, mais un porte-parole de la société, Charles V. Zehren, a déclaré qu'elle était "très favorable à l'agriculture durable". Il a souligné qu'en 2020, la superficie détenue par la société de Bill Gates était entièrement inscrite dans un programme de développement durable. Ce programme garantit que l'agriculture sur les terres est auditée pour répondre aux normes, telles que la santé des sols et la gestion de l'eau, créées par l'organisation à but non lucratif Leading Harvest, qui compte l'une des filiales de la société d'investissement de Gates comme partenaire.

« Leading Harvest exige que les propriétaires de terres agricoles s'efforcent d'améliorer continuellement la santé des sols, la biodiversité et la qualité de l'eau, de l'air et des cultures dans leurs exploitations, ainsi que de contribuer positivement aux communautés locales, de se conformer aux réglementations et de fournir un environnement de travail sûr et respectueux pour les employés, », a déclaré Zehren.


"Coquille d'une coquille d'une coquille"


Les archives publiques suggèrent que Cascade Investments a acheté ses terres agricoles via un réseau d'au moins 22 sociétés écrans à responsabilité limitée à travers le pays. Ces sociétés écrans ont rendu difficile de savoir où et combien de terres agricoles les Gates possèdent, même pour les agriculteurs locaux, comme John S. Quarterman, un agriculteur et propriétaire terrien qui cultive du gombo, du maïs, des courges et d'autres légumes dans le comté de Lowndes, à la limite sud de Géorgie.

John Quarterman dans sa ferme du comté de Lowndes, Ga.Matt Odom / pour NBC News


C'est là que les Gates ont commencé à acheter des terres en 2013 par l'intermédiaire de deux sociétés à responsabilité limitée enregistrées à une adresse à Kirkland par Derek Yurosek, alors chef des opérations agricoles de Cascade.

Lorsque Quarterman a entendu parler pour la première fois de l'entreprise de Gates qui achetait des terres dans la région, il a commencé à fouiller dans les dossiers immobiliers locaux, à relier les adresses et les dossiers commerciaux des propriétaires enregistrés aux entreprises basées à Kirkland, jusqu'à ce qu'il soit capable de reconstituer que les entreprises achetant plusieurs les terres du bassin de la rivière Suwannee étaient toutes une « coquille d'une société fictive investissant pour Bill Gates ». NBC News a confirmé de manière indépendante qu'il y avait, en fait, des sociétés écrans remontant à la société de Gates qui a acheté 6 021 acres dans quatre comtés de Géorgie.

En Géorgie et en Floride, NBC News a confirmé de manière indépendante, grâce à des recherches sur les dossiers immobiliers, que la société d'investissement des Gates possède plus de 7 000 acres par le biais de deux sociétés à responsabilité limitée, Lakeland Sands et Lakeland Sands Florida, LLC. Les deux sociétés ont été fondées en 2012 avec la même adresse que Cascade Investments à Kirkland, qui a ensuite changé son adresse postale pour une boîte postale de Louisiane attribuée à Oak River Farms, une autre filiale de Cascade.

NBC News a également découvert que 6 500 acres supplémentaires dans le nord de la Floride appartiennent à une autre société, Suwannee River Terra, qui a également démarré avec une adresse à Kirkland et une adresse e-mail de la société d'investissement Bill et Melinda Gates, qui est désormais enregistrée auprès de l'avocat en chef actuel d'Oak River Farms avec une adresse postale au Kansas, selon les dossiers de la propriété.

Dans chaque État où les Gates possèdent des terres, un réseau enchevêtré de sociétés à responsabilité limitée enregistrées localement suit. Bien que ces sociétés ne nomment pas explicitement Cascade Investments comme propriétaire dans leurs dossiers publics, elles partagent l'adresse de Cascade à Kirkland, Washington, ou l'adresse d'une filiale de Cascade, énumèrent les noms des employés de Cascade qui ont enregistré les sociétés et parfois même les adresses e-mail du Bill et Melinda Gates Investment Group.

Bill Gates et Melinda Gates avant d'être décorés commandeurs de la Légion d'honneur à l'Elysée à Paris en 2017.Kamil Zihnioglu / Pool via Reuters


Floraison d'algues


Mais certains agriculteurs dont les terres jouxtent celles des Gates ont exprimé leur déception de ne pas avoir fait plus pour préserver l'environnement malgré la richesse du couple. Quarterman sert également de gardien de la rivière Suwannee et milite pour la conservation du réseau complexe de sources et de rivières de la région, où l'eau des marais de Géorgie se jette en Floride avant de se déverser dans le golfe du Mexique. Il a dit que c'est là que de vastes étendues de terres agricoles riches sont utilisées pour élever du bétail et cultiver de nombreux légumes qui se retrouvent dans les allées des épiceries le long de la côte est.

John Quarterman se tient près de la rivière Withlacoochee en Géorgie.

Matt Odom / pour NBC News


Toute cette agriculture a entraîné d'importants prélèvements d'eau dans le système aquifère de Floride et nécessite des engrais, qui s'infiltrent dans le sol dans les cours d'eau, vidant l'azote, ce qui a entraîné une prolifération d'algues destructrices et une grave perte d'habitats de poissons et de marais.

Il espérait que Gates aurait investi dans différentes techniques agricoles qui pourraient aider à remédier aux dommages écologiques causés par la grande agriculture.

« Eh bien, vous penseriez que si vous cherchez quelqu'un avec suffisamment de capital pour essayer cela, il irait en premier n'est-ce pas ? Mais il ne l'a pas fait », a déclaré Quarterman. « Il n'a jamais rien fait d'aussi différent d'avant son arrivée ici et de ce que les autres agriculteurs faisaient à proximité. »

Quarterman a deviné que c'était peut-être parce que Bill Gates n'était pas celui qui s'occupait de l'agriculture. Il est le propriétaire, ou plutôt, les entreprises détenues par sa société d'investissement sont les propriétaires. Et tous les locataires ne sont pas locaux.

Mais Zehren de Cascade a noté que l'entreprise travaillait en Floride et ailleurs pour promouvoir une agriculture respectueuse de l'environnement et qu'elle prévoyait de continuer à évaluer son portefeuille de terres agricoles pour améliorer sa durabilité globale.

«En s'inscrivant à Leading Harvest, Cascade a mis en œuvre de nouvelles initiatives sur ses terres agricoles, allant de l'ajout d'un habitat supplémentaire pour les pollinisateurs au Nebraska à la plantation d'arbres respectueux de la faune dans des coins de pivot secs en Floride à l'organisation d'une formation de sauvetage sur la sécurité des silos à grains pour la communauté locale en Louisiane à convertir de nombreuses unités de puissance diesel en électriques pour réduire la production de carbone, pour n'en nommer que quelques-unes », a déclaré Zheren.


Carottes, oignons et frites


Une enquête sur les terres agricoles des Gates montre qu'une large gamme de légumes que les Américains mangent remontent à ses terres et qu'une partie de ces terres appartenait également à d'autres milliardaires. À partir de 2012, la société d'investissement de Gates a commencé à acheter des fermes familiales en Géorgie du Sud. L'une de ces fermes, Stanley Farms, spécialisée dans les oignons Vidalia, et une autre, Coggins Farms, axée sur la culture de carottes. En 2014, Cascade Investments a combiné ces deux entreprises et les terres en Generations Farms, qui a continué à cultiver des légumes.

Une partie de ces terres, dont près de 300 acres, a été vendue en 2019 à la société californienne Grimmway Farms, le plus grand producteur de carottes au monde. 5 500 acres supplémentaires ont été vendus à Generation Land Georgia, une entreprise qui partage une adresse avec Optimum Agriculture, basée à Miami, qui a acheté Generations Farms en 2019. Les membres de la famille Stanley travaillent maintenant pour Generations.

Un employé de Grimmway Farms déplace une conduite d'eau dans l'une de leurs fermes de carottes dans la vallée d'Antelope, près de Lancaster, en Californie, en 2004. Stephen Osman / Los Angeles Times via un fichier AP


Dans le nord de la Louisiane, la société d'investissement des Gates possède environ 70 000 acres de terres par l'intermédiaire d'au moins trois autres sociétés écrans. Les agriculteurs y cultivent principalement du soja, du riz, du maïs et du coton. L'un des plus grands terrains appartenant à une filiale de la branche d'investissement de Gates en Louisiane, Angelina Plantation, appartenait auparavant à l'ancien PDG de WorldCom, Bernard Ebbers, décédé l'année dernière, un mois après sa libération de prison. Ces terres sont maintenant en grande partie louées à divers agriculteurs.

Le long de la frontière du fleuve Columbia entre Washington et l'Oregon, les Gates ont acheté 100 Circles Farm, une parcelle de terrain de 14 500 acres, pour 171 millions de dollars en 2018, selon les dossiers immobiliers et commerciaux. Là, sur les parcelles de Gates, une ferme industrielle cultive des pommes de terre pour les frites de McDonald's. Cascade a refusé de commenter ses propriétés foncières spécifiques.

Mais les défenseurs des agriculteurs affirment que les achats agricoles à grande échelle des Gates ne laissent pas de place aux petits agriculteurs pour pénétrer le marché. Après tout, peu de gens peuvent surenchérir sur Bill Gates.

« Les agriculteurs ne possèdent tout simplement plus les actifs. Quelqu'un d'autre est propriétaire de cet actif, qu'il s'agisse d'équipement loué ou de terrain. Quelqu'un d'autre construit cette équité sur son dos », a déclaré Johnathan Hladik, directeur des politiques au Center for Rural Affairs, qui est également un agriculteur du Nebraska. « Lorsque Bill Gates, ou toute autre branche d'investissement possède la terre, un agriculteur doit toujours la cultiver. Mais ils ne font que la louer. Donc, maintenant, si le meilleur des agriculteurs veut rester dans l'agriculture, il doit louer une parcelle de terre et il n'obtiendra pas les avantages liés à la propriété foncière.»


Fausse viande


Alors que les Gates sont surtout connus pour leur travail philanthropique s'attaquant à des problèmes de société à grande échelle, comme le financement du vaccin contre le coronavirus et le contrôle du paludisme via la Fondation Bill et Melinda Gates, ils ont également investi dans certaines entreprises qui repensent la production alimentaire et ont approuvé l'utilisation de produits génétiquement semences modifiées comme moyen d'augmenter la productivité agricole et de nourrir plus de personnes dans le monde.

En 2010, le Gates Foundation Trust a investi environ 23 millions de dollars dans Monsanto, la société de semences et de produits chimiques génétiquement modifiés, bien qu'il ait vendu ses actions l'année suivante à la suite du tollé des groupes environnementaux.

Bill Gates a également été l'un des premiers investisseurs dans des entreprises de contrefaçon de viande visant à lutter contre les dommages environnementaux liés à l'élevage de bétail en créant des alternatives plus convaincantes à base de plantes. Il a soutenu Impossible Foods, qui repose sur du soja génétiquement modifié, et détenait également des actions de Beyond Meat par l'intermédiaire du Bill and Melinda Gates' Foundation Trust, bien que les dossiers de la SEC montrent que ces actions ont été vendues en 2019. En mai, Bill Gates a également transféré environ 850 millions de dollars en actions de la société de machines agricoles John Deere à sa femme après que les deux eurent partagé publiquement leur intention de divorcer.

Outre l'inscription de leurs propriétés foncières à Leading Harvest, la Fondation Gates a également créé en 2020 une organisation à but non lucratif agricole, Gates Ag One, qui vise à apporter des solutions abordables aux petits agriculteurs d'Afrique subsaharienne et d'Asie du Sud pour améliorer la productivité des cultures. La Fondation Gates a déclaré dans un communiqué que ses efforts agricoles ne s'étendaient pas à l'agriculture aux États-Unis.

Mais ceux qui travaillent sur des projets avec des investisseurs et des agriculteurs pour créer des méthodes agricoles écologiquement durables et soutenir des communautés agricoles diverses et défavorisées disent que repenser l'agriculture et travailler pour éviter une crise climatique vont de pair. Ils ajoutent qu'il faudra ceux qui possèdent de grandes parcelles de terre, comme les terres agricoles américaines de Gates, pour le faire.

« Nous savons que l'un des meilleurs moyens de séquestrer le carbone est à travers le sol.Et qu'il faudra de grandes étendues de terre, comme ce que Bill Gates a pris, pour le faire », a déclaré Konda Mason, fondatrice et présidente de Jubilee Justice et Potlikker Capital, qui finance et soutient des projets d'agriculture régénérative appartenant à des personnes de couleur.

Mason note qu'essayer de tracer des lignes dures entre son travail philanthropique et ses investissements ne fonctionne pas.

« Maintenant, vous avez une fondation où la mission d'un côté est de sauver le monde et de faire toutes ces choses merveilleuses autour du climat, et de l'autre côté, ils investissent dans exactement les mêmes choses qui causent les torts qu'ils essaient de réparer », a déclaré Mason.

"Cela n'a aucun sens." *


*https://www.nbcnews.com/tech/tech-news/mcdonald-s-french-fries-carrots-onions-all-foods-come-bill-n1270033









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